Bajo la denominación común de "explotación" se agrupan una serie de actividades que tienen por objetivo que la carretera esté permanentemente en servicio para los usuarios, en las mejores condiciones posibles.

La explotación de carreteras abarca una serie de operaciones muy variadas, que pueden agruparse en distintos bloques o tipos. La programación de estas operaciones se basa en Sistemas de Gestión, casi todos ellos con estructura similar, que manejan una serie de indicadores, muchos de ellos obtenidos por medio de inspecciones o auscultaciones programadas. Los bloques o tipos de las operaciones de la explotación de carreteras se suelen distinguir en función del plazo previsto para su ejecución.

Las operaciones de Vialidad tienen plazos muy cortos, casi inmediatos. Precisan de una serie de herramientas para la toma de decisiones en tiempo real y de unos protocolos que las regulan, y se gestionan mediante la Agenda de Información y Estado de la Carretera. Los numerosos indicadores relacionados con la gestión de la vialidad se refieren siempre al cumplimiento de los plazos establecidos.

Las operaciones de Conservación Ordinaria se programan a corto-medio plazo (en general programas de un año) con el compromiso de mantener unos indicadores estructurales por debajo de los establecidos como máximos por el Sistema de Gestión. Las de Rehabilitación se programan a medio-largo plazo y los indicadores sirven en ocasiones tanto para programar como para dimensionar el alcance de la rehabilitación. Las operaciones de Mejora, relacionadas con la seguridad vial y el medio ambiente, se programan a medio plazo, mediante indicadores funcionales y de entorno.

La ejecución de las operaciones puede llevarse a cabo de diversas maneras:

  • Por medios propios.
  • Mediante contratación específica de obras o servicios.
  • Mediante "conservación integral", que viene a ser un contrato de servicios mediante el cual una empresa acomete las operaciones de vialidad y conservación ordinaria de unos tramos de carretera (denominados "Sectores"), y alguna operación pequeña de rehabilitación y de mejora.
  • Mediante "concesión" de un tramo de carretera.

En este apartado se recoge un texto de Carlos Casas Nagore funcionario de la Demarcación de Carreteras del Estado en Aragón, de mayo de 2014 sobre "Conservación por indicadores". El texto recoge el Sistema de Gestión que aplica el Ministerio de Fomento, con ejemplos y aplicaciones pertenecientes a la Demarcación de Aragón.